Wij willen met u aan tafel zitten en in een openhartig gesprek uitvinden welke uitdagingen en vragen er bij u spelen om zo, gezamelijk, tot een beste oplossing te komen. Oftewel, hoe kan de techniek u ondersteunen in plaats van dat u de techniek moet ondersteunen.

De Chinese mededingingstoezichthouder heeft een onderzoek geopend naar webwinkelgigant Alibaba. Het concern, opgericht door miljardair Jack Ma, wordt er onder meer van verdacht verkopers ertoe te dwingen om exclusief via Alibaba online producten te verkopen.

Het nieuws veroorzaakt onrust onder beleggers. Op de beurs in Hongkong staat het aandeel van Alibaba ruim 8 procent in de min en voorbeurs in New York heeft het aandeel ook een flinke duikeling gemaakt.

Al langer onder vuur

Het onderzoek wordt gezien als een belangrijke ontwikkeling. “Dit is China’s eerste mededingingsonderzoek naar een Chinees internetbedrijf vanwege het misbruiken van zijn marktdominantie”, zegt mededinging-expert Scott Yu tegen de Financial Times. Volgens hem zou Alibaba in het zwaarste scenario een boete kunnen krijgen die gelijk staat aan 10 procent van de omzet van het vorige jaar.

Andere deskundigen zeggen tegen de zakenkrant dat alleen al het openen van het onderzoek betekent dat er waarschijnlijk ook bewijs is voor de beschuldigingen. Alibaba heeft aangegeven te zullen meewerken aan het onderzoek.

Ma’s imperium ligt al langer onder vuur. Dat begon begin november, toen op het laatste moment de beursgang van betaalreus Ant Group werd uitgesteld na gesprekken met toezichthouders. Daarvan is Ma ook oprichter.

De Chinese centrale bank zegt in een gezamenlijke verklaring met toezichthouders voor de beurs, het bankwezen en verzekeringen, dat Ant Group gevraagd zal worden bepaalde financiële regels door te voeren. Welke dat zijn is niet duidelijk.

‘Krachtigste optreden van Peking’

The Wall Street Journal noemt de twee operaties “het krachtigste optreden van Peking tegen een technologie-imperium”. Ook Ant Group heeft laten weten mee te werken met de toezichthouders.

Het Volksdagblad, de officiële krant van China, schrijft in een hoofdredactioneel commentaar dat mededinging een urgent onderwerp is geworden. Het onderzoek wordt een “belangrijke maatregel” genoemd om “het mededingingstoezicht op de internetsector te versterken”.

NOS Tech

Wat gaat er gebeuren met TikTok? De spanning over de toekomst van de populaire app in de VS neemt steeds verder toe, zeker nu ook China zich in het verkoopproces heeft gemengd.

Trump vindt de app een veiligheidsrisico zolang het onderdeel is van het Chinese bedrijf ByteDance; de gebruikersdata zou in handen kunnen komen van de regering in Peking. Het bedrijf spreekt dit tegen. Toch moet de app van de regering-Trump worden verkocht aan een Amerikaanse partij. Alleen dan kan TikTok in de VS actief blijven.

Komende week verlopen twee verkoopdeadlines: dinsdag een die door Trump is genoemd en zondag een die via een decreet is bekrachtigd door de president. Welke geldt is onduidelijk. De verwachting is dat TikTok de verkoopdeadlines niet gaat halen en Trump wil geen uitstel geven.

Eerste met succes in het westen

Het is de eerste socialemedia-app uit China met groot succes in het westen. In Nederland telt de app – waarop gebruikers dansjes of andere acts delen in korte filmpjes – zo’n 3,5 miljoen gebruikers. In Amerika 100 miljoen.

ByteDance wil de app eigenlijk helemaal niet verkopen, maar denkt dat het geen keuze heeft. Er zijn twee potentiële kopers: Microsoft samen met supermarktketen Walmart en Oracle in samenwerking met investeerders.

Dat er nu zoveel onzekerheid is, komt doordat China zich op het laatste moment in het proces heeft gemengd. Een deal leek eind augustus een kwestie van dagen, maar toen besloot de regering in Peking om de exportregels voor technologie aan te passen. Hierdoor moet TikTok toestemming vragen voor een verkoop, omdat het algoritme van de app is bestempeld als ‘gevoelig’. De vraag is of het bedrijf die toestemming krijgt: China zou liever hebben dat de app in de VS wordt gesloten, dan dat een verkoop doorgaat.

“Ik had deze stap niet verwacht, maar het past wel bij China”, zegt China-expert Frans-Paul van der Putten van Instituut Clingendael. “Het land is al een paar jaar bezig met het aanscherpen van de exportcontroleregels. Daarbij spiegelt China de Amerikaanse aanpak. Dit soort regels zaten er dus aan te komen.”

China laat stevig z’n tanden zien, zegt Julia Krauwer, sectorspecialist technologie bij ABN Amro. “En dat begrijp ik ook wel. Het heeft keihard ingezet op kunstmatige intelligentie de afgelopen jaren en op de onderliggende algoritmes en modellen. In die context van de ophanden zijnde verkoop is hun positie dus niet raar.”

De kans dat TikTok in de VS verdwijnt, leidde in augustus al tot onrust onder gebruikers. TikTokker Sara Dol (2,5 miljoen volgers) reageerde toen bij de NOS op dat nieuws:

De grote vraag die nu boven de markt hangt is of een potentiële koper bij een deal het algoritme ook in handen krijgt. Volgens bronnen van persbureau Reuters zijn er vier opties: TikTok kopen zonder algoritme, toestemming vragen aan China, het algoritme licenseren van ByteDance en de VS vragen om een transitieperiode. Al deze opties hebben nadelen.

“De betrokken bedrijven zijn volledig afhankelijk geworden van de politieke dynamiek tussen de VS en China”, zegt Van der Putten. Volgens hem laat China met de stap zien dat het klaar is met Trumps retoriek. “Het belang van China is de eigen achterban. Het wil niet de weerloze speelbal van de Amerikaanse regering lijken.”

“De onderhandelingen zijn nu veel ingewikkelder”, ziet Jian Lin, die aan de Rijksuniversiteit Groningen onderzoek doet naar onder meer TikTok. “Ik vermoed dat China niet wil dat de overname doorgaat zoals de VS het nu voor zich ziet.”

Geen ban in Europa

De onrust rond de app in de VS, roept ook de vraag op wat er in Europa gaat gebeuren. Europa kijkt altijd kritisch naar hoe wordt omgegaan met de privacy van gebruikers. Privacywaakhonden in verschillende EU-lidstaten, waaronder Nederland, doen inmiddels onderzoek naar TikTok.

Eurocommissaris Thierry Breton zei begin deze maand dat de regering van Trump terecht controle wil houden over Amerikaanse gebruikersdata. Hetzelfde geldt voor Europa, zei hij. Iets wat gaat gebeuren, want TikTok heeft de bouw van een datacenter in Ierland aangekondigd. Een app verbannen? Dat wil de Eurocommissaris niet.

NOS Tech

De overname van de Amerikaanse tak van socialemedia-app TikTok staat mogelijk op losse schroeven. Al weken gaat het gerucht dat een overname in de maak is, maar op de valreep heeft de Chinese overheid in exportregelgeving opgenomen dat een dergelijke overname door een buitenlands bedrijf niet zomaar mag zonder instemming van Peking.

De Chinese overheid heeft al dergelijke exportregels voor andere in China gemaakte producten. Vrijdag is de lijst aangevuld, waardoor “gepersonaliseerde informatiediensten die gebruikmaken van data-analyse” nu ook onder de regels vallen. En dat betekent ook het aanbevelingsalgoritme van TikTok. Bedrijven die onder de regels vallen, moeten een overheidsvergunning hebben als zij hun diensten willen exporteren.

Verkoop

Het moederbedrijf van TikTok wil de Amerikaanse tak verkopen, omdat de Amerikaanse regering op het punt staat de app te verbieden in de VS, zolang die in handen is van een Chinees bedrijf.

Gegadigden voor de overname zijn onder andere Microsoft, supermarktketen Walmart en softwareontwikkelaar Oracle met een groep investeerders. De verwachting was dat de deal deze week rond zou komen, maar dat lijkt niet meer haalbaar. The New York Times schrijft dat de nieuwe Chinese regels potentiële kopers kan afschrikken.

Nederlandse TikTok-gebruikers

TikTok wordt 15 september verboden in de VS, tenzij er een Amerikaanse koper gevonden is. Vanaf dat moment mag de app niet meer in de appstores van Apple en Google te vinden zijn. Welke gevolgen dit heeft voor Nederlandse TikTok-gebruikers is op dit moment nog niet duidelijk.

Het is niet de eerste keer dat de Chinese overheid regelgeving gebruikt om een bedrijfsovername te vertragen. In 2018 ging een overname van Nederlandse chipmaker NXP door het Amerikaanse Qualcomm niet door, nadat de Chinese mededingingsautoriteit niet op tijd groen licht had gegeven voor de overname. Met die deal was zo’n 52 miljard euro gemoed.

NOS Tech

Hello and welcome back to TechCrunch’s China Roundup, a digest of recent events shaping the Chinese tech landscape and what they mean to people in the rest of the world. This week, we have several heavy-hitting rumors swirling around, from Huawei’s chips for cars to Tencent’s potential buyout of its video rival iQiyi.

China tech at home

Huawei’s foray into autos

Huawei might be bringing the technology behind its Kirin smartphone processor into cars. According to Chinese tech publication 36Kr, Huawei has signed a strategic deal with domestic electric car giant BYD, which would be using the Kirin chips to digitize the “cockpits” (generally refer to the drivers’ cabins) in its cars.

The Kirin chips are developed by Huawei’s semiconductor subsidiary HiSilicon to hedge against U.S. sanctions and become self-sufficient in core smartphone technologies. What’s noticeable is that BYD, backed by Warren Buffet, had previously announced to adopt Qualcomm’s Snapdragon automotive chips in its electric vehicles, a partnership that was set to begin in 2019. Could the potential collaboration with Huawei be part of BYD’s move to decrease reliance on imported technologies?

BYD said it “does not have information to disclose at the moment,” while Huawei declines to comment on the rumor.

The potential alliance would not be all that surprising given the duo has already been working together closely. In March 2019, the companies, both Shenzhen-based, unveiled a strategic partnership to apply Huawei’s AI and 5G technologies in BYD’s alternative energy vehicles and monorails.

Automotive independence

More big moves from BYD — the automaker is rushing to become self-sufficient in the production of electric vehicles. After raising a 1.9 billion yuan ($ 270 million) Series A in late May, its chipmaking subsidiary BYD Semiconductor completed another 800 million yuan ($ 113 million) Series A+ round this week, apparently due to investors’ immense interest in getting involved in the only Chinese company capable of making the core chip part of electric cars called insulated gate bipolar transistors, or IGBTs.

ByteDance encroaches on Tencent’s turf

ByteDance just paid 1.1 billion yuan ($ 160 million) for a big plot of land to build offices in the heart of Shenzhen’s Nanshan district, according to public information disclosed by the government. Shenzhen is home to multiple Chinese tech heavyweights, including Tencent, Huawei and DJI. It also houses the China offices of foreign retail giants such as Lazada and Shopify, given the city’s rich manufacturing and logistics resources.

That gives ByteDance, the parent of TikTok, a significant presence in Tencent’s backyard. ByteDance is known to have aggressively lured talents from the entrenched tech trio of Baidu, Alibaba and Baidu by offering lucrative packages. Being in Shenzhen will no doubt give the company more access to Tencent’s talent pool.

This may help it in its push into video gaming, an area that has long been dominated by Tencent, the world’s biggest games publisher. Meanwhile, the world’s second-largest games company — NetEase — is right next door in Guangzhou, an hour’s drive away from central Shenzhen.

Shakeup in video streaming

Reuters reported this week that Tencent has approached Baidu to become the biggest shareholder in iQiyi, the video streaming giant controlled by Baidu. Tencent’s video platform competes neck to neck with iQiyi to churn out variety shows and dramas that will convince Chinese audiences to pay for online content.

Both companies are bleeding money on video production. IQiyi, which shed from Baidu to list on Nasdaq, widened its net loss to 2.9 billion yuan ($ 406.0 million) in Q1 this year, up from 1.8 billion yuan the year before. Selling iQiyi to deep-pocketed Tencent may further ease the financial burden on Baidu, which is busy coping with ByteDance’s threat to its core advertising business. Both Tencent and iQiyi declined to comment on the report.

Robotics startup Geek+ raises $ 200 million 

Geek+, a startup that specializes in making logistics robots that are analogous to those of Amazon’s Kiva machines, just closed a substantial Series C round. The company is one to watch as retail companies in China and North America are increasingly looking to automate their warehouses.

China tech abroad

China’s gay dating app Blued goes public on Nasdaq

Despite limited support for LGBTQ communities in China, Blued, a Chinese app used by millions of gay individuals, has been quietly blossoming over the past few years and is eyeing to raise $ 50 million from a U.S. initial public offering.

JD.com goes public in Hong Kong

JD’s long-awaited secondary listing is here. The online retailer’s shares rose 5.7% to HK$ 239 ($ 30.8) on its first day of trading on the Hong Kong Stock Exchange. Several U.S.-listed Chinese companies have filed to list in Hong Kong because of a new bill that will impose more scrutiny on Chinese firms trading on the U.S. stock markets.


TechCrunch

Notion, the fast-growing work collaboration tool that recently hit a $ 2 billion valuation, said on Twitter Monday that its service is blocked in China.

The productivity app has attracted waves of startups and tech workers around the world — including those in China — to adopt its all-in-one platform that blends notes, wikis, to-dos, and team collaboration. The four-year-old San Francisco-based app is widely seen as a serious rival to Evernote, which started out in 2004.

Notion said it is “monitoring the situation and will continue to post updates,” but the timing of the ban noticeably coincides with China’s annual parliament meeting, which began last week after a two-month delay due to the COVID-19 pandemic. Internet regulation and censorship normally toughen around key political meetings in the country.

Notion could not be immediately reached for comment.

For Notion and other apps that have entered the public eye in China but remained beyond the arm of local laws, a looming crackdown is almost certain. The country’s cybersecurity watchdog could find Notion’s free flow of note-sharing problematic. Some users have even conveniently turned the tool’s friendly desktop version into personal websites. If Notion were to keep its China presence, it would have to bow to the same set of regulations that rule all content creation platforms in China.

Its predecessor Evernote, for example, established a Chinese joint venture in 2018 and released a local edition under the brand Yinxiang Biji, which comes with compromised features and stores user data within China.

Rivalry in work collaboration

Just before its ban in China, Notion surged on May 21 to become the most-downloaded productivity app in the domestic Android stores, according to third-party data from App Annie. The sudden rise appears to be linked to its Chinese copycat Hanzhou (寒舟), which stirred up controversy within the developer community over its striking resemblance to Notion.

In an apologetic post published on May 22, Xu Haihao, the brain behind Hanzhou and a former employee of ByteDance-backed document collaboration app Shimo, admitted to “developing the project based on Notion.”

“We are wrong from the beginning,” wrote Xu. “But I intended to offend nobody. My intention was to learn from [Notion’s] technology.” As a resolution, the developer said he would suspend Hanzou’s development and user registration.

Some of the largest tech firms in China are gunning for the workplace productivity industry, which received a recent boost during the coronavirus crisis. Alibaba’s Dingtalk claimed last August that more than 10 million enterprises and over 200 million individual users had registered on its platform. By comparison, Tencent’s WeChat Work said it had logged more than 2.5 million enterprises and some 60 million active users by December.


TechCrunch

Tesla said it will reduce the price of its standard range Model 3 vehicle in China to meet the government’s new eligibility requirements for subsidies.

This marks the second time this year that the automaker has reduced the price. Several months ago, the base version of China-made Model 3 was lowered by 9%.

Tesla has to cut the price of the vehicle to continue to qualify for government rebates on electric vehicles. The Chinese government instituted new regulations that require prices below 300,000 yuan for electric vehicles to qualify for subsidies.

The base price of the standard range Model 3 made in China is 323,800 yuan, or $ 45,754 before subsidies.

The price reduction will go into effect tomorrow in China, Tesla CEO Elon Musk said in a earnings call Wednesday. Musk, who didn’t provide a specific figure, said he is confident the vehicle will deliver a gross margin despite the reduction in price.

Tesla chief financial officer Zachary Kirkhorn added that the cost of vehicles produced at its Shanghai factory in the first quarter is already lower than the cost to produce the Model 3 in the United States. That margin should improve as the company improves its local supply chain in China. Tesla still ships some parts from the U.S. to build cars at its Shanghai factory.


TechCrunch

Hours after security researchers at Citizen Lab reported that some Zoom calls were routed through China, the video conferencing platform has offered an apology and a partial explanation.

To recap, Zoom has faced a barrage of headlines this week over its security policies and privacy practices, as hundreds of millions forced to work from home during the coronavirus pandemic still need to communicate with each other.

The latest findings landed earlier today when Citizen Lab researchers said that some calls made in North America were routed through China — as were the encryption keys used to secure those calls. But as was noted this week, Zoom isn’t end-to-end encrypted at all, despite the company’s earlier claims, meaning that Zoom controls the encryption keys and can therefore access the contents of its customers’ calls. Zoom said in an earlier blog post that it has “implemented robust and validated internal controls to prevent unauthorized access to any content that users share during meetings.” The same can’t be said for Chinese authorities, however, which could demand Zoom turn over any encryption keys on its servers in China to facilitate decryption of the contents of encrypted calls.

Zoom now says that during its efforts to ramp up its server capacity to accommodate the massive influx of users over the past few weeks, it “mistakenly” allowed two of its Chinese data centers to accept calls as a backup in the event of network congestion.

From Zoom’s CEO Eric Yuan:

During normal operations, Zoom clients attempt to connect to a series of primary datacenters in or near a user’s region, and if those multiple connection attempts fail due to network congestion or other issues, clients will reach out to two secondary datacenters off of a list of several secondary datacenters as a potential backup bridge to the Zoom platform. In all instances, Zoom clients are provided with a list of datacenters appropriate to their region. This system is critical to Zoom’s trademark reliability, particularly during times of massive internet stress.”

In other words, North American calls are supposed to stay in North America, just as European calls are supposed to stay in Europe. This is what Zoom calls its data center “geofencing.” But when traffic spikes, the network shifts traffic to the nearest data center with the most available capacity.

China, however, is supposed to be an exception, largely due to privacy concerns among Western companies. But China’s own laws and regulations mandate that companies operating on the mainland must keep citizens’ data within its borders.

Zoom said in February that “rapidly added capacity” to its Chinese regions to handle demand was also put on an international whitelist of backup data centers, which meant non-Chinese users were in some cases connected to Chinese servers when data centers in other regions were unavailable.

Zoom said this happened in “extremely limited circumstances.” When reached, a Zoom spokesperson did not quantify the number of users affected.

Zoom said that it has now reversed that incorrect whitelisting. The company also said users on the company’s dedicated government plan were not affected by the accidental rerouting.

But some questions remain. The blog post only briefly addresses its encryption design. Citizen Lab criticized the company for “rolling its own” encryption — otherwise known as building its own encryption scheme. Experts have long rejected efforts by companies to build their own encryption, because it doesn’t undergo the same scrutiny and peer review as the decades-old encryption standards we all use today.

Zoom said in its defense that it can “do better” on its encryption scheme, which it says covers a “large range of use cases.” Zoom also said it was consulting with outside experts, but when asked, a spokesperson declined to name any.

Bill Marczak, one of the Citizen Lab researchers that authored today’s report, told TechCrunch he was “cautiously optimistic” about Zoom’s response.

“The bigger issue here is that Zoom has apparently written their own scheme for encrypting and securing calls,” he said, and that “there are Zoom servers in Beijing that have access to the meeting encryption keys.”

“If you’re a well-resourced entity, obtaining a copy of the internet traffic containing some particularly high-value encrypted Zoom call is perhaps not that hard,” said Marcak.

“The huge shift to platforms like Zoom during the COVID-19 pandemic makes platforms like Zoom attractive targets for many different types of intelligence agencies, not just China,” he said. “Fortunately, the company has (so far) hit all the right notes in responding to this new wave of scrutiny from security researchers, and have committed themselves to make improvements in their app.”

Zoom’s blog post gets points for transparency. But the company is still facing pressure from New York’s attorney general and from two class-action lawsuits. Just today, several lawmakers demanded to know what it’s doing to protect users’ privacy.

Will Zoom’s mea culpas be enough?


TechCrunch

Created by R the Company. Powered by SiteMuze.